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Una “gran purga” está expulsando a los pequeños camioneros a un ritmo sin precedentes 

No debería sorprender a nadie, pero le dolerá

Chris Tucker necesitaba trasladar algunos jacuzzis. Parecía un buen trabajo para su red de pequeños camioneros. 

El propietario de Full Coverage Freight, con sede en Winchester (Kentucky), anunció recientemente a los camioneros en un tablón de anuncios que tenía un envío de jacuzzis que se dirigía desde Seattle a una pequeña ciudad en el centro de Wisconsin. La tarifa era de menos de 2 dólares por milla, lo que a Tucker le pareció bajo. Esperaba que los conductores regatearan con su empresa para que les pagaran al menos 2,50 dólares por milla, o unos 1.000 dólares más por el trabajo.

En cambio, su oficina recibió decenas de llamadas telefónicas y cientos de mensajes de texto pidiendo el trabajo en el jacuzzi, exactamente a la tarifa anunciada. 

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No es una situación ideal para los 2 millones de camioneros de Estados Unidos. Demasiados camioneros para la cantidad de trabajo disponible significa un salario cada vez más bajo. Durante la última gran recesión del transporte por carretera en 2019, cientos de empresas de transporte se declararon en bancarrota, incapaces de cubrir los costos de dirigir una empresa de transporte con tarifas desinfladas.

Los últimos meses han hecho que Tucker crea que el transporte por carretera está a punto de entrar en la “Gran Purga”, o en otra oleada de grandes quiebras. En un post de Facebook del 10 de junio en el grupo Rate Per Miles Masters, que alberga a unos 33.000 profesionales del transporte, predijo que los numerosos camioneros que inundaron el sector en medio de un volumen de camiones sin precedentes tendrían que cerrar sus operaciones. Los intermediarios mal preparados también se enfrentarían a la misma perdición, escribió.  

“No creo que haya suficiente carga para justificar su existencia”, dijo Tucker a FreightWaves esta semana.  

La Gran Purga parece estar ya en marcha. En mayo, las revocaciones netas de transportadores alcanzaron un récord, según un análisis de datos federales realizado por FTR Transportation Intelligence. Enero y marzo de este año fueron los récords anteriores. 

Chart showing net revocations of trucking authorities

La Administración Federal de Seguridad de Autotransportes informó en mayo de que un número récord de empresas de transporte por carretera vieron revocadas sus autorizaciones. Estos datos tienen un retraso de varios meses.

Como muestra el gráfico anterior de FTR, las revocaciones de autoridades de transporte por carretera alcanzaron un récord en mayo, llegando a casi 9.300. La barra amarilla representa unas 4.000 revocaciones de entidades que no presentaron el formulario requerido y pueden considerarse aberraciones en los datos. Sin embargo, aun excluyendo esto, las revocaciones netas alcanzaron un máximo.  

Las flotas pequeñas, de un solo conductor, constituyen la mayor parte de estas empresas de transporte que cierran. Avery Vise, vicepresidente de transporte en FTR, dijo que muchos de estos conductores se unirán a flotas más grandes en lugar de ser expulsados del mercado por completo.     

Es probable que en los meses siguientes se supere el récord de mayo, lo que supone que más flotas huyan del mercado. Las revocaciones representadas anteriormente probablemente se presentaron antes del aumento del diésel de esta primavera y del descenso de las tarifas al contado, dijo Vise.  

Se trata de un cambio de rumbo con respecto a hace unos meses, cuando los pequeños camioneros seguían aportando mucho dinero. Esto es lo que sucedió:  

2020-2022: Todos los chicos guays se están convirtiendo en propietarios-operadores

En marzo de 2020, los minoristas y los fabricantes esperaban un colapso económico a largo plazo como resultado del coronavirus. En cambio, los consumidores compraron más y más

Los minoristas se vieron sorprendidos con las bodegas vacías y tuvieron que ampliar rápidamente su oferta para satisfacer la demanda de equipos de ejercicio, monitores de ordenador y, sí, papel higiénico.  

Nuevas flotas de camiones entraron en el mercado para beneficiarse de estas tarifas tan elevadas. Desde julio de 2020 hasta ahora, han entrado en el mercado casi 195.000 nuevos transportadores, según Vise de FTR. Alrededor del 70% de estos nuevos transportadores eran sólo un camión. En el anterior periodo récord de 23 meses sólo hubo 86.000 nuevos transportadores.  

La avalancha de nuevos transportadores se ha dejado sentir en todo el sector.  

Tucker, de Full Coverage Freight, que es una agencia independiente de GlobalTranz, lo confirmó con su propia experiencia. Su oficina se vio inundada de llamadas de pequeños camioneros que habían establecido su autoridad sólo unos días antes.

“Vimos cómo se desarrollaba esto hace 18 meses”, dijo Tucker. “Pudimos soportar esta introducción artificial de todos estos transportadores sólo por toda esta actividad en marcha”. 

El marcador inusual de los dos últimos años no es sólo que las tarifas y los volúmenes se hayan disparado, sino dónde lo han hecho: el mercado al contado.   

El mercado al contado suele representar entre el 10% y el 20% del mercado global del transporte por carretera. Según Vise, esa proporción puede haber aumentado hasta el 50% en el momento álgido de la locura por la compra de COVID. 

Graph showing price to move dry van on the spot market

La tarifa para mover una furgoneta seca en el mercado al contado subió hasta 2021.

La tarifa para mover una carga en el mercado al contado se disparó. Cada mes de 2021 parecía batir un nuevo récord en la tarifa para mover una furgoneta seca, con el pico alcanzando en enero de 2022. Fue un momento fantástico para ser un pequeño camionero, que puede recoger trabajos al contado con facilidad. 

Las tarifas de los contratos no subieron al mismo ritmo. La mejor forma de medirlo es a través del Índice de Rechazo de Ofertas de Salida, que muestra la cantidad de carga por contrato que se rechaza.  

A diferencia de cualquier otro sector, no es necesario cumplir los contratos de transporte. Si usted es una flota que puede ganar más dinero moviendo cargas al contado, es libre de hacerlo. (Por supuesto, tenga en cuenta que su cliente podría no estar tan contento de darle una tarifa justa cuando las tarifas al contado vuelvan a caer inevitablemente, y usted esté luchando por llegar a fin de mes). 

Las empresas de transporte rechazaron cantidades inusualmente altas de carga en 2021.

Alrededor del 27% de toda la carga contratada fue rechazada la pasada primavera. Incluso a finales de diciembre de 2021 y principios de enero de 2022, la tasa de rechazo fue superior al 20%. 

El repunte de las tarifas al contado supuso una mayor capacidad en el lado de los pequeños camioneros. Las empresas de transporte con más de 100 camiones no crecieron casi al mismo ritmo que la parte del mercado con bandas de un solo hombre. Vise estimó que alrededor del 6-7% de la capacidad pasó de esas flotas de más de 100 conductores a las de menos de 100 en los últimos dos años.  

Primavera de 2022: El desplome de las tarifas al contado se une al aumento del diésel

Como es de esperar en el sector del transporte por carretera, los buenos tiempos se acabaron. En marzo, las tarifas al contado iniciaron una caída libre a un ritmo asombroso.  

Mazen Danaf, economista senior de Uber Freight, comparó la caída intermensual de las tarifas spot sin incluir el combustible. En marzo y abril, las tarifas bajaron 30 centavos en comparación con los meses anteriores. Las tarifas bajaron otros 20 centavos en mayo.  

Estos descensos superan el anterior récord de descenso: 15 centavos.

graph showing truckstop 7 day van rate

Las tarifas al contado de las furgonetas secas se han desmoronado desde los máximos históricos de 2021 y principios de 2022.

Mientras tanto, el lado del contrato del mercado está recuperando territorio. La tasa de rechazo de la tasa de contrato, que se cernía a más del 20% a principios de este año, se encuentra ahora en el 7,7%. 

Danaf dijo que los contratos de transporte de mercancías que se negociaron a principios de 2022 tuvieron en cuenta las altas tarifas al contado. Eso permitió a las grandes empresas de transporte, que no son tan activas en el mercado al contado como las más pequeñas, asegurarse tarifas más altas de sus clientes. Los nuevos y pequeños transportadores que inundaron el mercado en los últimos años eran menos propensos a tener ese tipo de relaciones a largo plazo con los grandes minoristas y fabricantes. Por ello, se perdieron cualquier aumento de las tarifas contractuales a principios de este año.  

En la actualidad, Vise afirma que el transporte al contado representa el 30% del mercado. Danaf estima que esa cifra es del 18%. Ambas cifras indican que la economía del transporte por carretera está volviendo a pasar del volátil mundo al contado a contratos más estables, aunque esto signifique que algunas empresas de transporte más pequeñas se vean obligadas a cerrar en el proceso.

“Lo que estamos viendo es un cambio en el mercado hacia una división tradicional”, dijo Vise. “Sin embargo, podría llevar mucho tiempo”.  

Aún más difícil para las pequeñas empresas de transporte por carretera es el creciente costo de hacer negocios. Según un informe de loadboard Truckstop.com, en 2022 será  un 51% más caro dirigir una empresa de transporte que el año pasado. Los transportadores más pequeños son más propensos a soportar esta carga

El asombroso costo del diésel es el aumento de costos más marcado, con las flotas más pequeñas luchando por mantenerse al día. Algunos camioneros han cerrado simplemente porque no podían seguir pagando el diésel.  

David Guzmán, de San Antonio, es uno de ellos. “Tal y como están las tarifas, tienes que correr el doble para llegar a fin de mes”, dijo a FreightWaves en Abril. “No puedo evitar sentirme por mis compañeros camioneros”. 

El equipo también se ha vuelto más caro. Los camioneros que compraron sus camiones en 2021 están pagando préstamos sobre camiones que pueden ser dos o tres veces más altos de lo normal. El costo de las reparaciones también es más caro – un aumento de casi el 9% a finales de 2021 desde finales de 2020. Estos gastos ya no están siendo subvencionados por las tarifas spot ultra-elevadas.  

Otros creen que esta reducción de los pequeños camioneros se asemeja a algo más espeluznante que un mero cambio de las tarifas spot a las contractuales. Esta semana, el director general de FreightWaves, Craig Fuller, escribió que los problemas que afectan al transporte por carretera pueden parecerse a una recesión económica mayor. Los volúmenes marítimos están empezando a desplomarse, como consecuencia de la inflación récord y de que los minoristas de las grandes superficies ya están llenos de existencias. El gasto de los consumidores sigue creciendo en el sector de los viajes y el ocio, que no mueve tanta carga. 

“Lo que va a ocurrir va a ser duro”, dijo Tucker, el agente de carga. “Va a ser doloroso para mucha gente. Muy poca gente quedará en pie”. 

Hay una salida para los pequeños camioneros, pero esa oportunidad se está cerrando

Vise dijo que muchos de los pequeños camioneros que renunciaron a su autoridad se reincorporaron a una gran flota como conductores de empresa. Otros volvieron a alquilar su camión a uno de esos megatransportadores, donde pueden beneficiarse de los recargos por combustible para sufragar los grandes pagos de diésel   

Esos conductores podrían ser los más afortunados. Los que ya vendieron sus camiones pudieron aprovechar los altos precios de los camiones usados, que ahora están bajando rápidamente

Además, es posible que no haya muchos más puestos de trabajo disponibles en los grandes transportadores. El empleo en el sector de los camiones sin supervisión alcanzó un récord en abril, según los últimos datos disponibles de la Oficina de Estadísticas Laborales. Vise dice que está siguiendo de cerca estas cifras para ver si las flotas de camiones deciden por sí mismas que tienen demasiados conductores. 

Vise sigue siendo positivo en el mercado actual, diciendo que el transporte por carretera está pasando de la carga al contado dominada por los pequeños camioneros a las cargas por contrato dominadas por los grandes transportadores. Señalando la demanda manufacturera reprimida y los signos de resistencia en el lado del consumidor, dijo que es “bastante optimista de que vamos a pasar este año sin una recesión”. 

No todos se sienten tan animados. Thom Albrecht, director financiero de la agencia de seguros de transporte Reliance Partners, dijo que las tarifas actuales no pueden ajustarse a la nueva estructura de costos de una empresa de transporte. El combustible, los equipos y la mano de obra se han vuelto demasiado caros, y estos problemas coinciden con la ralentización de la creación de empleo y la lucha de la Reserva Federal por controlar la inflación.  

“La fiesta se ha acabado”, dijo Albrecht.  

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Rachel Premack

Rachel Premack is the editorial director at FreightWaves. She writes the newsletter MODES. Her reporting on the logistics industry has been featured in the New York Times, the Wall Street Journal, Bloomberg, Vox, and additional digital and print media. She's also spoken about her work on ABC News, NBC News, NPR, and other major outlets. If you’d like to get in touch with Rachel, please email her at rpremack@freightwaves.com or rpremack@protonmail.com.